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Así era el primer hombre británico

Tras utilizar nuevas técnicas para el estudio genético, se pudo reconstruir el rostro y el aspecto del “hombre de Cheddar”, uno de los esqueletos más antiguos de las islas británicas. La verdad científica tira abajo viejos preconceptos.

«Quizá sorprenda al público, pero no a los genetistas de ADN antiguo», afirma Mark Thomas, científico de la University College London.

Eso se debe a que un nuevo análisis del ADN de este hombre primitivo prueba que es genéticamente similar a otros individuos de piel negra del Mesolítico descubiertos en España, Hungría y Luxemburgo cuyo ADN ya se ha secuenciado. La nueva revelación clasifica al hombre de Cheddar en un grupo de cazadores-recolectores que, según se cree, migraron a Europa a finales de la última glaciación hace 11.000 años.

Aquí fueron encontrados los restos del primer británico.

El hombre de Cheddar se ganó su apodo no porque le guste el queso, que probablemente no se empezó a prepararse hasta 3.000 años después, sino porque lo descubrieron en la garganta de Cheddar en Somerset, Inglaterra (que casualmente es el lugar de origen del queso cheddar).

Su rostro, reconstruido por los expertos modelistas neerlandeses Adrie y Alfons Kennis, gracias a un escáner de alta tecnología. Se muestra un aspecto totalmente opuesto a las pieles blanquecinas que hoy caracterizan a muchos de los británicos. “La combinación de una piel muy oscura con los ojos azules no es lo que típicamente solemos imaginar, pero esa era la apariencia real de aquella gente”,dijo Chris Stringer, del Museo de Ciencias Naturales de Londres donde fue expuesto en la primer semana de febrero.

Chris Stringer, del Museo de Ciencias Naturales de Londres, estudió el “hombre de Cheddar” por más de 40 años.

En este sentido, el nuevo descubrimiento demuestra que los genes de la piel blanca se extendieron por las poblaciones de Europa “mucho más tarde” de lo que se creía inicialmente, e indica que el color de la piel no fue siempre una característica clara del origen geográfico de una persona

Color a partir de genes antiguos

Gracias a la nueva tecnología de secuenciación, los investigadores pueden filtrar grandes cantidades de datos, según explica Thomas. Esto permitió al equipo hacerse una idea clara del aspecto del hombre de Cheddar.

Los genes que determinan el color de la piel se mapean a través de varios cromosomas, según Miguel Vilar, director científico del proyecto del genoma de National Geographic. Vilar no participó en la reconstrucción, pero según él los científicos habrían tenido que analizar miles de millones de puntos de datos, algo que antes no podían hacer con el ADN antiguo.

La pigmentación es producto de una adaptación natural, no de “razas”

«Las nuevas técnicas de secuenciación de ADN facilitan la lectura de dichos cromosomas dispersados», afirma. «Es como coger un libro antiguo y buscar un capítulo entero en vez de buscar una sola palabra. Ahora podemos leer párrafos enteros».

«La pigmentación ocular viene determinada por un gen específico y una variante particular en el gen», afirma Thomas. «Para la piel hay una serie de variantes».

No está claro cómo ni cuándo desarrollaron los británicos una piel más pálida. «Creemos que se debe a que la piel pálida absorbe más radiación ultravioleta, que contribuye a asimilar la vitamina D», afirma Vilar. En regiones más templadas, donde los humanos primitivos estaban menos expuestos a la luz solar, habrían necesitado absorber más radiación para descomponer la vitamina necesaria para desarrollar huesos sanos.

«En mi opinión, es la teoría más sólida sobre la pigmentación de la piel», afirma Thomas. «Pero no explica la pigmentación ocular. Existen otros procesos. Podría ser selección sexual. Incluso podría ser algo que todavía no entendemos».

El excelente estado de conservación del esqueleto del Hombre de Cheddar permitió este descubrimiento

 

Para conocer más recomendamos:
Así era el hombre de Cheddar, un ancestro británico de ojos azules y piel negra – Nota del portal de National Geographic, 8 de febrero de 2018
Hombre de Cheddar: ¿por qué a los humanos que abandonaron África se les aclaró la piel hace miles de años? – Nota del portal BBC Mundo, 8 de febrero de 2018
“¿Qué sentirán ahora los racistas?”: Revelan que el primer británico era negro y tenía pelo rizado – Nota del portal RT, 7 de febrero de 2018

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