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MUNDO CURIOSO

La vida oculta de la Antártida

El calentamiento global hace que grandes bloques de hielo se desprendan en la Antártida. La apertura del hielo hizo posible ver lo que se escondía en el fondo, en el agua del polo sur.

Recuperado de Science Alert

Después de años de agrietarse y desmoronarse, un enorme iceberg finalmente se desprendió de la plataforma de hielo Brunt de la Antártida el mes pasado y comenzó a derivar hacia el mar. Como un tragaluz retráctil, el evento nos brindó una rara visión de un fondo marino previamente inalcanzable absolutamente lleno de vida.

Durante cinco décadas, el océano debajo de este enorme trozo de hielo, aproximadamente dos veces el tamaño de Chicago, se ha mantenido en las sombras. Ahora, los primeros rayos de luz solar están penetrando las profundidades, aproximadamente a 30 kilómetros de profundidad (18 millas). Un barco de investigación alemán que estaba cerca tenía un asiento en primera fila.

Durante varias semanas, el rompehielos Polarstern ha estado esperando que los vientos huracanados y las peligrosas olas amainaran para poder circunnavegar este monstruoso iceberg. Esta semana, el barco finalmente tuvo su oportunidad.

brunt oli 2021059 1El gran iceberg que se partió de la plataforma de hielo de la Antártida. (Observatorio de la Tierra de la NASA)

A pesar de estar envuelto en la oscuridad durante medio siglo, el fondo marino resultó ser el hogar de una sorprendente diversidad de vida en su paisaje limoso. Al remolcar una plataforma de cámara debajo del barco con un cable largo, los investigadores encontraron muchos alimentadores de filtro y especies estacionarias, incluidas esponjas, anémonas, pepinos de mar, estrellas de mar, corales blandos, moluscos, peces y calamares.

CSM 20210314 A74 fondo marino 2 AWI Equipo OFOBS PS124 010 3c8b0802ca(Equipo OFOBS PS124 / Instituto Alfred Wegener)

Arriba:  una esponja de casi 30 centímetros (casi 12 pulgadas) de diámetro fijada a una pequeña piedra del fondo marino. 

Muchos de los organismos estaban apiñados alrededor de piedras, que habrían caído de los glaciares al océano.

CSM 20210314 A74 fondo marino 1 AWI Equipo OFOBS PS124 009 ae4bf9e1f5 (Equipo OFOBS PS124 / Instituto Alfred Wegener)

Arriba:  Numerosas pequeñas esponjas, briozoos y corales incrustan piedras esparcidas por el lecho marino, con un gusano dejando una espiral de heces en el medio.

La presencia de filtros es particularmente interesante. El fitoplancton es lo que criaturas como ésta suelen filtrar del agua para comer, pero se cree que estos pequeños organismos dependen de la luz solar; que no se suelen encontrar en las profundidades del océano .

csm 20210314 A74 image12 AWI Equipo OFOBS PS124 008 6a7aae3f70 (Equipo OFOBS PS124 / Instituto Alfred Wegener)

Arriba:  una piedra que soporta numerosos filtros de alimentación. Los rizos blancos son los brazos de una estrella quebradiza que se utiliza para capturar comida y presas.

Pero tal vez en la oscuridad de la Antártida, no son tan escasos como pensábamos. O quizás hay otros organismos microscópicos o nutrientes que estas criaturas fijas en el lugar están filtrando.

El mes pasado, los científicos perforaron 900 metros (0,6 millas) de profundidad en la plataforma de hielo de la Antártida sobre el mar de Weddell occidental, a unos 260 kilómetros (162 millas) de la costa. Sin embargo, incluso aquí, en esta porción de mar increíblemente aislada, el equipo se sorprendió al encontrar esponjas y otros alimentadores de filtro también fijados a piedras.

«Nuestro descubrimiento plantea muchas más preguntas de las que responde», dijo el biogeógrafo Huw Griffiths del British Antarctic Survey en ese momento, «por ejemplo, ¿cómo llegaron allí? ¿Qué están comiendo? ¿Cuánto tiempo han estado allí? ¿Qué tan comunes son? ¿Estos cantos rodados cubiertos de vida? ¿Son estas las mismas especies que vemos fuera de la plataforma de hielo o son especies nuevas? ¿Y qué pasaría con estas comunidades si la plataforma de hielo colapsara? »

El equipo a bordo del Polarstern ya ha compartido numerosas muestras de sedimentos de este fondo marino recién revelado, así como un álbum de fotografías únicas en la vida.

csm 20210314 A74 image11 Equipo de AWI OFOBS PS124 007 4cd82c9f39(Equipo OFOBS PS124 / Instituto Alfred Wegener)

Arriba:  Una anémona de casi 30 centímetros de diámetro junto a los restos del rastro fecal de un gusano. Punto láser para escala. 

«Es muy afortunado que pudimos responder con flexibilidad y explorar el evento de parto en la plataforma de hielo Brunt con tanto detalle», dice el oceanógrafo físico Hartmut Hellmer del Centro Helmholtz de Investigación Polar y Marina del Instituto Alfred Wegener.

«Dicho esto, estoy aún más feliz de que hayamos reemplazado con éxito una serie de amarres, que continuarán registrando datos elementales sobre temperatura, salinidad y direcciones y velocidades de las corrientes oceánicas una vez que nos hayamos ido».

csm 20210314 Polarstern entre Brunt y A74 RalphTimmermann 004 5f2374f62d 1(Ralph Timmermann / Instituto Alfred Wegener)

Arriba:  Polarstern atravesando la brecha más pequeña entre el iceberg y la plataforma de hielo Brunt, conocida como «trinchera» porque está muy apretada. 

Los datos recopilados de este esfuerzo arriesgado se utilizarán para comprender mejor cómo responderá la capa de hielo de la Antártida al cambio climático en el futuro y qué podemos hacer para proteger mejor estos ecosistemas invaluables antes de que sea demasiado tarde.

«Necesitamos este conocimiento para poder tomar contramedidas efectivas contra el cambio climático», argumenta Hellmer.

«Los efectos del cambio climático en la Antártida, entre otros, son preocupantes».

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